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Alexa未死,智能语音已凉?

The Information   |   曹玮钰 编译
2019-07-13 12:40:18

很多人曾预测,Alexa会引发一场撼动行业的革命,但到目前为止,革命尚未发生。

2016年,亚马逊推出了语音助手Alexa,整个科技圈为之震动。然而在短暂的狂欢过后,智能语音的发展很快遭遇了瓶颈,在多个应用场景中纷纷折戟。

硅谷著名科技媒体The Information采访了多位业内人士和亚马逊内部员工,分析了Alexa的业务轨迹和当前的现实问题,并就智能语音行业的未来进行了探讨。

以下是译文:

2016年,亚马逊推出了语音助手Alexa,席卷了整个科技圈。

Uber抓住了这个机会,让人们可以用简单的指令叫车:“Alexa,让Uber叫个车。” 

但三年以后,Uber每天只能通过Alexa接到几百个订单,相比Uber每天1500多万次的出行量,这才不到0.002%。

过去几年,亚马逊一直在鼓励人们用Alexa做所有事情;不少企业也尝试把Alexa潜入到自己的产品中;媒体也跟着造势——2016年美国科技杂志《连线》曾报道,“语音是下一个大平台,Alexa将会称霸”。

有不少人曾预测,Alexa会引发一场撼动行业的革命,但到目前为止,这还没发生。Alexa设备在放音乐、查天气和一些简单任务层面很受欢迎,但在一些更有野心的用武之地——比如家居场景下控制联网设备,访问和购买互联网服务——似乎没什么大动静。

Alexa前团队成员AlexSpinelli说,“当时我们非常激动,认为人们用语音可以做一切事情…但是后来,Alexa基本就停留在娱乐、音乐和计时这些功能上了”。

亚马逊还推出过一项Alexa for Business服务,鼓励人们在工作场景使用Alexa语音助手——公司支付费用后,可以在会议室等办公场景中用智能音箱Echo办公。但据知情人士透露,该项目当前处于苦苦挣扎的状态,去年的营收还不到30万美元。

不管怎样,亚马逊对Alexa的乐观态度是丝毫不减的。Alexa的副总裁、负责智能家居的丹尼尔·劳什(Daniel Rausch)表示,2019年上半年,Echo的销量比任何年份上半年的销量都要高,亚马逊也对其功能进行了大幅拓展。亚马逊表示,自2014年Echo面市以来,Alexa设备的销量已经超过了1亿台。

丹尼尔表示,“我们绝对处于一个伟大事件的开端…Alexa刚问世的时候,只能做13件事,两只手基本数得过来。现在Alexa可以做几百万件事。”

智能家居的“大脑”

关于Alexa和其它的数字助手,人们设想了很多种可能性,其中最令人兴奋的是,Alex可以成为“智能家居”的大脑。有了这样一个中枢,人们可以下达指令,打开或关闭连了wi-fi的灯、房门和自动喷水系统等。这些设备的制造商们也投入了大量资源,使产品与Alexa或GoogleAsistant(谷歌的语音助手)兼容。

但有些人发现,人们的需求并不如预期那么大。

“我还没有听到市场上会有很多消费者说,如果某个产品不支持谷歌或者Alexa,他们就不买。对于很小一部分人来说,语音助手是个不错的功能…但它还不是一个大众产品”,Resideo的首席创新官Niccolode Masi表示(Resido是一家联网恒温器、安保系统的制造公司)。

有一些公司已将Alexa直接嵌入自家的产品中。去年1月,厨卫设备制造商科勒(Kohler)推出一款起价8000美元、支持Alexa的卫生间,配有可以语音控制的音箱和灯,计划于2020年开售。Alexa也被嵌入镜子当中,这款镜子售价1465美元。根据网上的产品介绍,这款镜子可以调节光线,直至梳洗所需的理想亮度,也可以播放音乐,播报天气,讲笑话等等。但了解科勒销售数据的人表示,市场对这款镜子的早期需求低于预期。

除了科勒,还有一家联网门锁制造商August Home,早在2016年,这家公司就首次推出了兼容Alexa的产品,但是只有不到10%的顾客会使用这类产品。

Alexa的副总裁丹尼尔表示,去年亚马逊智能家居产品的销售额同比增长了45%,许多设备都可以由Alexa控制。有数百万Alexa用户设定了亚马逊的“日程”功能,Alexa可以根据简单的指令,自动完成一系列的任务。比如,人们可以设置成对Alexa说“早上好”,Alexa就会开灯、打开咖啡壶和播放新闻。

为了让Alexa能更好地执行一些复杂的任务,亚马逊还推出了一项名为“预感”的功能,目的是为用户提供一些有用的建议。丹尼尔介绍道,“你可以在晚上用Alexa设定闹钟,说‘Alexa,定一个明早6点的闹钟’,这时Alexa会告诉你,‘顺便说一下,地下室的灯还亮着,要我把它关掉吗?”。

购物、办公、酒店场景,Alexa均遇冷

亚马逊曾表示,通过Echo销售进行盈利并不是公司的目标,但也从未明确表示打算如何通过Alexa赚钱。亚马逊是一家互联网零售巨头,语音购物似乎是最自然的可能性之一。去年,OC&C战略咨询公司曾预测,到2022年,语音购物每年能达到400亿美元的销售额。

但是到目前为止,很少有人使用Alexa购物。TheInformation去年曾报道,2018年上半年,只有2%的用户曾使用Alexa设备来网购,并且几乎没人会再次用Alexa买东西。

Melissa Burdick是一家名为Pacvue公司(Pacvue为客户提供有关亚马逊广告的建议)的总裁,它之前也在亚马逊做零售经理。关于零售商让购物者用Alexa购物,Melissa对这么做的价值表示怀疑:“花费了大量资金,只得到一个负的投资回报率…没人在这么购物。”

两位知情人士表示,亚马逊已经为Alexa调整了购物相关的目标。亚马逊并不是试图说服用户用Alexa买东西,而是鼓励人们通过语音指令把商品添加到购物清单,并在手机和电脑上接受订单的送货通知。

亚马逊发言人表示,Alexa用户中有三分之一会“定期使用购物功能”,来购买、重新订购商品、建立购物清单并询问有关产品的问题。

不止语音购物上遇冷,亚马逊的Alexa for Business计划也面临一些障碍,比如客户的安全和隐私以及功能方面的问题,两位知情人士透露。

一年多之前,强生曾在公司开展试点项目,在公司的会议室和办公桌放置Alexa设备。但几个月后,强生担心设备周围的谈话内容会被传送到亚马逊,出于安全的考虑,强生移除了Alexa设备。对此强生不予置评。

CNBC去年11月曾报道,Alexa for Business早期的合作伙伴WeWork(美国共享办公),在试用了两个月后就叫停了相关的技术测试。WeWork的发言人拒绝就本文内容发表评论。

亚马逊的发言人表示,Alexa for Business还处在初期阶段,但到目前为止,客户反馈都很不错。而且亚马逊正与Polycom等会议室设备制造商合作,会将Alexa置入到他们的产品中。

此外,Alexa还与连锁酒店开展合作,推出了“Alexafor Hospitality”项目。合作酒店的房间里放置了亚马逊Echo音箱,住客不用打电话,就可以呼叫客房服务、放音乐、联系前台。但根据TravelWeekly报道,在二月份举办的酒店大会中,美国的最佳西方(Best Western)酒店管理集团的首席执行官DavidKong表示,大多数住客会担心个人隐私,所以在进入房间后就会关掉Echo,很少有住客会使用这些设备。他住酒店时也会这么做。对此,最佳西方的发言人表示,公司对Alexa不予置评,CEO也不接受采访。

不过丹尼尔相信,Alexa会是一门不错的业务。

他说:“我们相信,Alexa可以真正为客户解决问题…我们完全专注在这上面,也知道业务问题可以迎刃而解。”

Alexa团队规模激增,内部分工存在混乱

近年来,亚马逊内部的Alexa团队规模飞速增长,并仍在火速招聘中。目前Alexa团队已经有超过一万名员工,仍有1500个相关职位空缺。

其中一些员工的工作很琐碎,比如确保Alexa正确解读用户的指令,如果Alexa出现理解错误,员工得手动添加单词或短语。一位亚马逊前员工说,几年前,亚马逊的员工要教Alexa区分一些同音的词条,比如“youtoo”(你也是),和“U2”(爱尔兰摇滚乐队)。

几位亚马逊前员工说,Alexa团队规模快速扩张,有时也会引发各部门之间的职责混乱。另一位前亚马逊工程师也表示,在Alexa发展初期,服务器经常出现崩溃的情况。

亚马逊的新项目保密制也会导致时间上的浪费。亚马逊内部有一个小组,专门进行Alexa的对话训练。为了加快Alexa的学习进程,小组花了一年时间开发出一款内部使用的人工智能工具。据知情人士透露,去年秋天,这个小组被打了个措手不及——亚马逊的云计算部门(AmazonWeb Services)宣布开发出了一款类似的工具,名为SageMaker。

一位前亚马逊员工,把Alexa比做一道菜——这道菜由许多位厨师一起准备,结果“串味”了。 “10个不同的业务团队分别负责香肠的其中一小块,他们都认为关键食材是不同的,有人认为是牛肚,有人认为是鸡肉,更多的人说是牛肉…于是自始至终,没有人可以有一根完整的香肠。”

当被问及Alexa面临的挑战时,亚马逊不予置评。

智能语音行业,是否未来可期?

十几年前,智能手机的出现引发了科技史上最瞩目的一次创业大潮。如果没有移动设备,Uber、Facebook和Snapchat可能只是几家小公司,也可能根本不存在。

但是在语音行业,很难找到类似的成功例子。位于西雅图的公司PioneerSquare Labs(科技企业孵化器)的常务董事Greg Gottesman说:“那些应用了Alexa和Google的语音App,都没实现有意义的进展…我想不出那些创业公司在Alexa这类平台上能有什么突破性进展。”

Alexa副总裁丹尼尔认为,对于智能家居设备制造商来说,Alexa的发展是一个利好。他举例提到了一家名为的WyzeLabs的公司,这家公司出售支持Alexa的智能家居摄影机,售价只要19.99美元。亚马逊还设立了Alexa基金,向专注语音的初创公司投入高达2亿美元的资金。

其中一家获得亚马逊投资的初创公司Nucleus,在2016年推出了一款支持Alexa的家庭对讲机,但在一年半后,亚马逊也发布了一款类似产品,名为EchoShow,之后Nucleus便与亚马逊分道扬镳。该公司的首席执行官JonathanFrankel表示,公司后来改做另一款设备,旨在帮助看护人员检查家中老人的状况。

Jonathan Frankel说,新设备不支持Alexa或其它的语音助手,而是通过屏幕上的文字消息来实现交流的。他认为,指望老年人们掌握语音指令是不大现实的,这事并不像看起来那么简单。

“关于老年人用品,探讨不在少数,但我认为大家的“自嗨”远远超过了产品的实用性... 大多数90多岁的老人不会记得说‘嘿,Alexa’,或者’好的,谷歌’,他们很难用10个字的语音指令得到自己想要的。”


网站编辑: 齐岩

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